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19 février 2010 5 19 /02 /février /2010 12:22


Rencontre avec les requins baleines au large de l'île de Mafia...


Ce matin John, propriétaire de Ras Mbisi lodge sur l'île de Mafia, nous attend sur la plage ; il est sept heures et tout le monde arrive hirsute, droit du lit sans avoir pris le petit-déjeuner. Dépendants de la marée, nous sommes tous prêts à nous hisser dans le Dhow, après avoir parcouru quelques mètres dans l’eau salée et chaude de l’Océan indien.


A bord, Rashid est notre capitaine. Son anglais est sommaire mais suffisant pour nous faire comprendre que nous devons équilibrer le bateau. Nous partons quelques minutes plus tard, le Dhow tangue gentiment sous le roulis des vagues. Il est 7h20, le jour est levé depuis déjà une heure mais le ciel est encore endormi et brumeux.Vers 8h, le soleil se pointe et s'installe, cela réchauffe l'atmosphère...


dhow naviguation


Après avoir longé la côte ourlée de hauts cocotiers, nous naviguons d’une allure assurée. Destination : les requins baleines qui croisent au large de l’île de Mafia durant les mois de novembre à juin. Nous scrutons tous l'eau pour détecter leur présence.

 

dhow ras mbisi


C’est l’heure du petit-déjeuner ! Le thermos passe de main en main pour se servir un bon café ou bien du thé. Michelle, la maîtresse de Ras Mbisi, cuisinière hors pair, nous a préparé des gâteaux savoureux et des sandwichs au bacon que nos jeunes danois dévorent à pleines dents de bon matin. La pastèque, coupée en morceaux nous rafraîchit.


Rien ne nous assure que nous allons observer ces gros mammifères mais nous restons confiants car nous sommes vraiment dans la bonne période. Michelle nous dit que lors de la dernière sortie, de petits veinards ont pu voir une quinzaine de ces requins baleines ! Le taux de réussite durant la bonne saison est de 80% donc on ne s'inquiète pas trop sur nos chances.


Je suis vraiment très enthousiaste et attends avec impatience le moindre signe d’activité des requins baleines. Soudain, notre bateau ralentit le moteur. Tous les regards sont braqués sur le large et l’un de nos équipiers s’anime. « Wako hapa ! », Elles sont là, rugit-il en montrant un aleron que nous voyions alors évoluer non loin du bateau. L’excitation est à son comble. Nous apercevons maintenant distinctement une grande masse grise se déplaçant à environ 80 m de notre embarcation.

 

aileron whale shark

Le capitaine nous fait signe de nous préparer. Nous chaussons nos palmes, ajustons le masque et tuba, prêts à sauter. Mais, après quelques minutes où nous piaffons d'impatience, il nous demande d’attendre. Le gros poisson tâcheté s’est enfoncé profondément sous l’eau et il est maintenant invisible ! Dommage, cette tentative est infructueuse.


Nous continuons de naviguer un peu pour croiser assez vite deux autres spécimens de requins baleines. Cette fois-ci sera la bonne, on se prépare à nouveau et on se jette à l’eau.


Je palme comme une dératée pour rejoindre la baleine et arrive juste derrière elle ; Les amples ondulations de sa queue créent un fort déplacement d’eau m’obligeant à palmer encore plus fort. J’essaie de la dépasser sur le côté pour admirer sa robe tâchetée mais ce n’est pas facile ! Curieusement elle va bien plus vite que moi...


Mes deux alcolytes, le capitaine et un jeune touriste danois m’ont faussé compagnie et se dirigent vers un autre poisson. Le temps que je me rende compte de leur changement de direction, je dois redoubler d’efforts pour les rejoindre. Je me demande même si je ne ne vais pas friser pas la crise cardiaque mais je suis emballée  …

 

liza whale sharks

Je lève la tête pour repérer ma position lorsque les personnes restées à bord me crient de venir vers eux, de l’autre côté du bateau. Me voilà repartie à fond à grands coup de palmes. Cette fois-ci je suis chanceuse, j’approche de près un 4é autre requin baleine et je peux en admirer les formes et le mouvement. Ses taches vont bien visibles. Quel bonheur ! Bon, elle se déplace rapidement et il n’est pas évident de rester dans son sillage mais j’ai quand même bien le temps d’admirer ses ondulations tranquilles avant de la voir disparaitre …


Retour à bord. On est enthousiastes. Un peu de pastèque un petit gâteau avec un café , tout est prévu pour notre plaisir à bord. On continue à faire des photos car un autre requin baleine se rapproche.

 

gros plan whale shark

Nous avons de la chance, ceux qui ne plongent pas peuvent également se régaler du spectacle. Du bateau, on voit également très bien les poissons et même mieux que du niveau de l'eau.


La majorité des espèces de requins qui naviguent dans le sud de l’Afrique sont peu visibles car ils évoluent la plupart du temps en eaux profondes. Celui que l’on peut voir le plus facilement est le requin baleine qui est actuellement le plus grand poisson du monde (ce n’est pas un mammifère) pouvant atteindre jusqu’à 13 m de longueur et environ 13 tonnes. Il a la réputation de vivre très longtemps, près de 100 ans ! Ces « mastodondes des mers »  aiment filtrer les eaux chaudes à la recherche de plancton dont ils raffolent.

 

whale shark mouth

C’est Liban, un pêcheur local qui le premier a remarqué la présence fréquente de ces gros poissons dans les eaux de Mafia et a alerté les autorités. Aujourd’hui il a trois bateaux au port de Kilondoni, la « ville » de l’île et transporte des plongeurs pour admirer les géants des mers.


On distingue les requins baleines rapidement grâce à leur taille conséquente, ainsi qu’aux tâches qui parsèment leur dos. Ces espèces se trouvent dans les eaux tropicales autour du monde et suivent un cycle migratoire. C’est durant les mois de novembre à mars que les requins baleines sont observables autour de l’Océan Indien, des îles de Pemba, de Zanzibar mais surtout de Mafia, plus au sud.


L’île de Mafia est une destination de plongée sous-marine de premier ordre. Plonger en compagnie de ces immenses créatures plutôt inoffensives est une expérience incroyable ! Je me souviendrais longtemps de cette rencontre de près où je sentais physiquement la force du déplacement de l’eau du géant des mers.


Pas de réelle protection pour les requins baleines à Mafia !


On connaît pas exactement le nombre de ces gros poissons débonnaires mais ils sont sur la liste des espèces vulnérables de l’IUCN. Malgré tout, en parlant avec les locaux, on se rend compte que rien n’est fait pour les protéger. Certains pêcheurs emploient des méthodes barbares et indignes, en encerclant les requins baleines pour se saisir des poissons qui les suivent et battent le requin pour le faire sortir de leurs filets !

 

FISHERMEN BOAT


D’après les personnes sur place, une antenne WWF présente sur l'île ne fait concrètement rien pour protéger les requins baleines. Néanmoins depuis quelques temps, des initiatives se développent notamment pour aller dans les villages éduquer les populations locales sur l’intérêt de protéger ces espèces. Les vieux pêcheurs ne comprennent pas ce discours mais c'est auprès des jeunes générations qu’il faut travailler et convaincre afin d' assurer le futur de leur écosystème.


En tous cas, cette approche du plus gros poisson du monde est une aventure ! Tous les lodges présents sur l’île de Mafia (environ 5 aujourd’hui) organisent cette excursion (tarif entre 45 et 55 usd par personne selon l’endroit).

Nous étions sur le bateau de Ras Mbisi, un gros Dhow en bois couleur locale et avons passé un super moment vraiment inoubliable !

Mafia Island se trouve à environ 49 km des côtes de Tanzanie, soit 30 minutes par avion de Dar es Salaam et 45 minutes de la réserve de Selous Game et de l’île de Zanzibar. On ne peut se rendre à Mafia que par un avion léger (voir mes articles sur le sujet).

Mon récit vous a donné envie de partir pour l'île de Mafia en Tanzanie ?


Tant mieux, j'en suis ravie. Pour l'organisation de votre voyage, consultez mes bonnes adresses dans la rubrique "Suivez le guide" sur le côté droit du texte.

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J'ai eu l'idée de ce blog lors d'un de mes nombreux voyages en Tanzanie que je parcours depuis 2003 ; Comme j 'ai la chance de visiter régulièrement cette partie du monde, découvrant de nombreux endroits admirables, j'ai pensé partager un peu de cette expérience avec vous.

 

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