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15 mars 2011 2 15 /03 /mars /2011 18:47

Un poisson préhistorique dans les eaux tanzaniennes...

 

On pensait que la race des coelacanth était éteinte depuis 65 millions d’années. Ces poissons à l’allure préhistorique n’existait plus depuis l’ère des crétacés disait-on mais en 1938, un spécimen de coelancanth a été retrouvé dans les eaux d’Afrique du Sud ce qui avait surpris nombre de paélontologues qui ne connaissaient cette espèce uniquement à l’état de fossile. Ce spécimen fut alors baptisé Latimeria chalumnae. Celui-ci n’a subi quasiment aucune modification morphologique en 350 millions d’années, période pour laquelle on dispose de fossiles de ce poisson étonnant.

 

 Il a fallu quatorze ans pour qu’un second spécimen soit découvert. Il ne fut saisi qu’en 1952 aux Comores. Pour les Comoriens, ce n’était d’ailleurs pas une découverte car ce poisson des profondeurs, appelé Gombessa, était certes rare mais bien connu dans la région. Depuis, des coelacanthes ont été pêchés et identifiés dans toute cette région de l’océan Indien . La Tanzanie semble être un des autres sites importants pour les coelacanthes.


C’est en août 2004 que des pêcheurs locaux du village de Kigombe, situé à 40 km au sud de Tanga (Tanzanie), intrigués par la prise de trois poissons étranges et inconnus, ont reporté leur découverte aux autorités locales ; Celles-ci ont découvert qu’il s’agissait de spécimens de Latimeria chalumnae. Curieusement, dans les six mois qui ont suivi, les pêcheurs ont attrapé seize spécimens de ce gros poisson préhistorique. Ceux-ci s’échelonnaient entre 120 et 180 cm de longueur allant de 28 à 105 kilos. Ils ont été capturés dans des zones allant de 40 à 200 m.

 

pecheurs-et-coleancante.jpg

 

Plongée en compagnie de coelacanths ?


A la suite de ces captures dans la région de Tanga (Tanzanie), un dialogue intensif a démarré entre les communautés locales et l’Unité des parcs marins et Réserves (MPRU) ainsi que la Coelacanth task force. La première urgence était de déterminer pourquoi soudainement, ces nombreuses captures de coelacanths et de tout faire pour le protéger en évitant de futures prises.

 

Coelacanthe

 

Photo Laurent Ballesta pour Paris Match, plongée aux Comores avec un coelacanth à 100 m de profondeur.

 

Ceci dit , la région de Tanga s’enorgueillit d’être tout de même l'un des très rares endoits dans le monde à côté de Gondawana Bay en Afrique du Sud où l’on pourrait voir la chance d’observer un Latimeria chalumnae durant une plongée !

J’imagine la scène : rencontre du troisième type. Effrayant mais palpitant. En fait des plongeurs ont pu approcher un coelacanth aux Comores mais ce n'est pas à la portée de tout le monde car le poisson fossile évolue souvent à grande profondeur. Pour plonger à 100 m de profondeur, il faut déjà être excellent plongieur, très à l'aise et très bien équipé; c'est une vraie expédition où rien n'est laissé au hasard.

 

 En attendant la Tanzanie a crée le premier parc marin opérationnel centré sur la protection des coelacanths. Le poisson préhistorique deviendra peut-être, avec le temps, l’un des atouts touristiques de la côte swahillie qui est également un sanctuaire pour les tortues marines et abrite de magnifiques récifs coralliens très peu visités.

 

 

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J'ai eu l'idée de ce blog lors d'un de mes nombreux voyages en Tanzanie que je parcours depuis 2003 ; Comme j 'ai la chance de visiter régulièrement cette partie du monde, découvrant de nombreux endroits admirables, j'ai pensé partager un peu de cette expérience avec vous.

 

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